La teoría del Cerebro Triuno

PaulMCLean

Después de haberte explicado en qué consiste la neuroplasticidad cerebral y haberte contado cómo se forman las redes hebbianas –redes neuronales- que conforman el soporte físico del aprendizaje, debería pasar a contarte cómo funciona cerebralmente el proceso del aprendizaje. Sin embargo, antes de ello, creo que debo contarte cómo está estructurado nuestro cerebro desde el punto de vista evolutivo ya que este conocimiento es básico para entender el resto de funciones cerebrales en relación con nuestro comportamiento.

En la década de 1950, el neurocientífico norteamericano Paul MacLean desarrolló la teoría del cerebro truino. Las investigaciones de MacLean sugieren que nuestro cerebro se desarrolló incorporando cada vez funciones más complejas, sin embargo en lugar de integrar las funciones más primitivas en el resto del cerebro, estas funciones continuaron siendo gestionadas por la estructura más antigua ya que era la que estaba altamente especializada en gestionar dichas funciones. Algunos detractores de esta teoría afirman que no se puede simplificar el funcionamiento del cerebro a esta estructuración, debido a que, por ejemplo, no se puede entender un cerebro cognitivo sin su aspecto emocional y viceversa. Sin embargo, la teoría en ningún momento afirma que una parte del cerebro actúa  independientemente de la otra, sino que es una forma de estructurar el cerebro para poder entender su funcionamiento, basada en su desarrollo evolutivo y en la complejidad de sus funciones y que para nada excluye que el cerebro funcione en red mediante la interacción de todas y cada una de sus estructuras.

La teoría de MacLean dice que el cerebro se puede dividir en tres estructuras principales, según la complejidad de sus funciones:

  1. Cerebro triunoEl cerebro instintivo o reptiliano, que compartimos básicamente con el resto de los reptiles.
  2. El cerebro límbico o mamífero, que compartimos con la mayoría de los mamíferos.
  3. El cerebro cognitivo-ejecutivo o cerebro humano que, aunque lo poseen otros animales de forma poco evolucionada,  se puede decir que es el que nos hace humanos por el desarrollo que alcanzó en el homo sapiens-sapiens, hace unos 150.000 años, según los antropólogos.

Los tres cerebros se desarrollaron en forma de capa uno por encima del otro.

El cerebro instintivo o reptiliano

cerebro reptilEstá compuesto por el tallo cerebral, los ganglios basales y el sistema reticular y ocupa el 5% de la masa cerebral. Su función principal, al igual que en el resto de las especies, es asegurar nuestra supervivencia y la de la especie. Esta área cerebral no entiende de pasado o futuro, sólo vive el presente y así reacciona. Actúa como primer filtro de la información que percibimos del medio ambiente. Su función es actuar y ante posibles amenazas sólo tiene dos tipos de respuesta: ataque o huida. Es el responsable de nuestra resistencia al cambio ya que evalúa a lo conocido como seguro y a lo desconocido como peligroso para la supervivencia.

El cerebro límbico o mamífero

Está constituido por 6 estructuras y ocupa el 10% de la masa cerebral:

  1. cerebromamiferoEl tálamo
  2. La amígdala (emociones)
  3. El hipotálamo
  4. Los bulbos olfatorios
  5. La región septal
  6. Hipocampo (memoria)

Con la aparición de este cerebro, aparece la capacidad de aprender y modelar las respuestas automáticas pro-supervivencia y por lo tanto memorizar nuevas respuestas para poder utilizarlas en situaciones futuras semejantes. Es decir procesa experiencias presentes y pasadas.

Un reptil nace con todo lo necesario para sobrevivir y su capacidad de aprendizaje es muy limitada. Sin embargo un gatito nace sin saber cazar y es el aprendizaje lo que le permitirá sobrevivir.

Funciona como segundo filtro de la información que ingresa a nuestro cerebro evaluando los estímulos en dos grupos: Dolor o placer, el dolor lo considera malo para la supervivencia y el placer como bueno para la misma.  A diferencia del cerebro instintivo, el cerebro emocional es adaptable y por lo tanto acepta situaciones o estímulos nuevos, a los que evalúa como placer o dolor. Cada vez que experimentemos dolor o placer, nuestro cerebro límbico buscará la causa y la guardará en la memoria. Estos aprendizajes no son nunca fijos o indelebles, aunque cuando se asocian a dolores o placeres muy intensos son muy difíciles de modificar y nos llevará a lo que llamamos conductas de acercamiento cuando los estímulos estén relacionados con el placer y de alejamiento o lucha cuando estén relacionados con el dolor. En todos los casos, en términos de esta codificación en la memoria, cuando hablamos de placer no hablamos de felicidad, sino de si es garantía de supervivencia y en el caso del dolor, peligroso para la supervivencia. La información percibida por nuestros sentidos tarda 125 milisegundos en llegar a este sistema, recuerda este dato porque será muy importante para comprender nuestras reacciones emocionales.

 El cerebro cognitivo-ejecutivo o cerebro humano

cerebrohumanoEs la parte más desarrollada del cerebro y en los seres humanos es la que nos diferencia del resto de los animales. Su función cognitiva-ejecutiva hace referencia a la capacidad de procesar la información de forma consciente. Ocupa el 85% de la masa cerebral, no obstante el cerebro instintivo y el cerebro límbico, a pesar de ocupar sólo un 15% de nuestro cerebro tienen una influencia enorme en nuestra actividad cerebral debido a que son los primeros en evaluar los estímulos percibidos –¿recuerdas los 125 milisegundos?-.  El cerebro cognitivo, se enciende siempre después de los cerebros anteriores, la información tarda 375 milisegundos más en llegar a esta estructura cerebral, y es de acción lenta ya que consume mucha energía.

Es donde se llevan a cabo los procesos intelectuales superiores, el desarrollo social, el proceso racional de entendimiento y análisis, la planificación y la habilidad de procesar experiencias futuras y la creatividad mediante la imaginación.

En él se encuentra la parte que nos hace realmente humanos y ésta son los lóbulos pre-frontales y está estructurado en dos hemisferios, el  hemisferio izquierdo está asociado con el razonamiento lógico, el análisis, la descomposición de un todo en partes y el lenguaje y el hemisferio derecho está asociado a la creatividad, la imaginación, los procesos asociativos globales, las relaciones espaciales y al proceso de las emociones

Esta vez ha habido más información que en las ocasiones anteriores, pero creo que era necesario para redondear el tema.

En el próximo artículo nos meteremos de lleno en analizar el proceso cerebral del aprendizaje y los DBA – Dispositivos Básicos del Aprendizaje -, que son la atención, la motivación y la memoria.

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4 respuestas a La teoría del Cerebro Triuno

  1. claudio lillo dijo:

    Hola Guillermo, gusto en saludarte nuevamente :)
    Me preguntaba si a partir de la teoría del cerebro triuno se puede identificar la ubicación del subconsciente y su función desde el punto de vista evolutivo. un gran abrazo!!!

    • Hola Claudio, el gusto es mío en compartir contigo la pasión por las neurociencias. Indudablemente, tanto el área límbica como el área instintiva del cerebro, en la división de Mac Lean, son áreas que funcionan de manera inconsciente o implícita, lo que hace que sean claramente parte de lo que llamamos subconsciente o metaconsciente, pero también hay parte de ese subconsciente en nuestro neocortex, aunque desde éste, tengamos la capacidad de llevar a cabo nuestras funciones ejecutivas y por lo tanto conscientes y explícitas. Lo que está claro es que la evolución, por alguna razón, a medida que se fueron formando las capas más complejas y desarrolladas de nuestro cerebro, no hizo que éstas nuevas capas asumieran las funciones de las anteriores, sino que las anteriores siguieron funcionando en aquello en lo que estaban especializadas, integrándose todas en el cerebro que tenemos hoy en día. No me he olvidado de que te debo el artículo sobre los sueños.
      Un abrazo,
      Guillermo

  2. andrea catalan dijo:

    Esta íntimamente ligada el cerebro triuno a la educacion?

    • Hola Andrea, la teoría del cerebro triuno de Paul Mac Lean no es más que una clasificación de las estructuras cerebrales basada en las etapas en las que posiblemente evolucionó o fue formado y sus funciones. El valor que aporta esta clasificación es que nos facilita enormemente el estudio y la comprensión del funcionamiento del cerebro y de nuestro comportamiento.
      En tu pregunta, cuando hablas de educación creo entender que te refieres al aprendizaje, verdad?
      Desde el punto de vista neurocientífico, el aprendizaje es cualquier variación producida por un estímulo en las conexiones sinápticas del cerebro que produzca un cambio en nuestro comportamiento o pensamiento. Entre otras cosas, la teoría del cerebro truino nos permite analizar y entender la forma en que aprendemos mediante, por ejemplo, analizar el camino que siguen los estímulos dentro del cerebro, lo que nos permite ver la interacción entre las distintas estructuras. Al menos a mí, me permitió comprender porqué permitimos que ciertos estímulos lleguen a nuestro neocortex y otro no, y porque muchas veces somos incapaces de controlar nuestras emociones ante esos estímulos. Seguramente otras teorías o clasificaciones de otros autores nos permitirían llegar a las mismas conclusiones, pero a mi es una de las teorías que me fascina porque sin ser un neurocientífico, me ha permitido entender cosas que me hubiera sido muy difícil comprender desde otra perspectiva. Un abrazo, Guillermo

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